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Harley-Davidson - Icono de la Manufactura Americana - 1903 - 1929 sus Primeras Dos Decadas

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Pocos estarían en desacuerdo conmigo si dijera que el nombre de Harley-Davidson es uno reconocido y venerado a través del mundo entero. De seguro tampoco negarían, que la firma no solamente produce motocicletas; esta produce y mantiene una verdadera leyenda Americana.

Son pocos los negocios que alcanzan a celebrar su aniversario número 100, y menos aun las que alcanzan tan significativo portal fabricando el mismo producto que ocasiono el nacimiento de la marca, una motocicleta distintivamente, Americana. Espero que mediante este reportaje podamos conocer no solamente un poco más sobre el desarrollo de la maquina como tal, sino sobre el legado que contribuyo al nacimiento de un elemento difícil de describir, pero que todos sienten, la "Fiebre Harley-Davidson". Cómo y cuando nace este sentir tal vez sea difícil de señalar, pero el hecho permanece que ¬†los entusiastas de Harley son los más devotos y leales en el mundo entero.

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De acuerdo a expertos en el mundo de las motocicletas, sobre 300 fabricantes de motocicletas abrieron sus puertas a comienzos de siglo. Cincuenta años mas tarde, la figura exacta de sobrevivientes fue mucho más fácil de calcular: Solo había uno! Porque Harley-Davidson sobrevivió donde tantos fracasaron es una historia no solamente interesante, sino muy afortunada.

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No es solamente coincidencia el que en Milwaukee, ciudad en la cual se fundó la Harley-Davidson en el 1903, la historia de la marca corre paralela a la del Siglo 20, Siglo de oro para la Industria Americana. Corredores, Policías, Soldados, Estrellas, Abogados, Profesionales y Espíritus Libres, todos se han visto en algún momento sentados en una Harley-Davidson, formando parte de una tradición que no conoce barreras sociales, económicas o profesionales, y que contagia con su magia a todo el que le preste atención.

Fundada en el 1903, Harley-Davidson comenzó de inmediato a impactar el mercado de vehículos sobre dos ruedas. La Harley del 1905 que aparece en la foto abajo, es básicamente idéntica a la motocicleta creada en el 1903. Su motor de 24.74 pulgadas cubicas era capaz de propulsar la maquina a velocidades de 25MPH. Ya para el 1905 la producción comenzó a aumentar, llegando a 8 maquinas para el 1904 y a 16 para el 1905.

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La palanca montada alta en el lado izquierdo del tanque de gasolina servía para ajustar la tensión de la correa de piel que corría entre el motor y la rueda trasera. Tengan en mente que para esta fecha, todavía no se habían inventado los sistemas de control mediante cables, lo que requería el uso de una serie de ejes complejos para el acelerador y otros componentes.

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Las válvulas de admisión del motor operaban mediante un sistema de vacío, mientras que las de escape eran actuadas mecánicamente. Una batería suplía voltaje a la ignición, pero no existía un medio de recargar la misma, por lo que los motociclistas se veían obligados a empujar la máquina para prenderla - una maniobra un tanto complicada.

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Para el 1909, cuando saliera al mercado la primera motocicleta Harley-Davidson con el motor V-Twin, el color Gris había reemplazado el color Negro original. Las primera V-Twin no tuvieron el éxito esperado, principalmente porque no tenían una manera de ajustar o crear tensión en la polea de fuerza, excepto el mover la rueda trasera. La V-Twin fue retirada del mercado por un año y reintroducida en el 1911. El siguiente año, el desplazamiento de estas había aumentado a 61 pulgadas cubicas.

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La Harley-Davidson X8A del 1912 fue sin duda alguna una motocicleta mucho más adelantada que la modelo del 1903, en una época donde las maquinas de un solo cilindro representaban la mayoría de las ventas de Harley-Davidson. La X8A estaba propulsada por un motor de 30 pulgadas cubicas que producía 4.3 caballos de fuerza. El motor utilizaba una nueva bomba de aceite activada manualmente que aumentaba la capacidad del sistema original que alimentaba la lubricación del motor por gravedad. La Harley del 1912 también incorporo un sistema de magneto para facilitar el encendido del motor. Nuevo para el 1912 también fue lo que se conociese como "Free Wheel Control", uno de los primeros sistemas de embrague en la industria. Mediante el uso de este sistema de "clutch", se facilitaba el arranque de la motora si estaba detenida por completo.

Posteriormente, la tecnología comenzó a avanzar a un paso rápido. Harley-Davidson debuto un buje trasero de dos velocidades en el 1914, seguido de una transmisión de 3 velocidades para el 1915. Las maquinas con motores de 1 cilindro continuaron vendiéndose a la misma vez que las de motores V-Twin en este primer periodo de desarrollo, pero eventualmente regresarían y desaparecerían de acuerdo al mercado.

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A mediados del 1919, Harley-Davidson presento un motor muy poco común, un "Flat-Twin" con los cilindros colocados uno al frente y otro atrás. Este motor solamente fue ofrecido hasta el 1923. Mientras tanto, el "V-Twin", que había crecido de 50 pulgadas cubicas a 61 pulgadas cubicas, fue desarrollado en una versión de 74 pulgadas cubicas en el 1921. Este motor fue la primera versión del legendario motor "Seventy-Four". Aunque el motor recibió cambios y adelantos, este continuaba siendo un motor de válvulas expuestas, lo que lo hacía bastante "sucio" para correr, difícil de mantener y muy susceptible al desgaste.

El más grande rival de Harley-Davidson, Indian, tenía su propio diseño para su motor V-Twin, con cabezas de tipo "Flathead", y aunque su configuración le hacía teóricamente menos eficiente, Indian lo había refinado a un punto donde este ofrecía un caballaje razonable, pero mucho más sencillo y eficiente de mantener. En este punto, Harley-Davidson deicidio construir su propio motor de diseño de tapas de bloque planas (Flat-head), saliendo al mercado los primeros modelos a comienzos de la década de los veinte.

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El año 1920 vio el debut de la Harley-Davidson 20-J. Este modelo recibió cambios notables, entre estos la relocalización del foco delantero y el claxon. El motor era aun el "V-Twin" de 61 pulgadas cubicas (1,000cc), pero ya en el 1921, entraría el nuevo motor 74 (1,200cc).

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Para el 1925, Harley-Davidson se esforzó en modernizar sus motocicletas, presentando su nuevo modelo "JD". Este nuevo modelo tenía un nuevo chasis que colocaba el sillín unas tres pulgadas más bajo que los modelos anteriores, utilizo unos neumáticos más anchos (aunque de menor diámetro), y su tanque de gasolina fue rediseñado y formado para que luciera como una gota o lagrima (teardrop). Siguiendo las enseñanzas de Henry Ford, usted podía ordenar cualquier color siempre y cuando fuera el no muy llamativo color aceituna pálida.

Como las motoras Harley-Davidson aun no tenían suspensión trasera, los clientes de la fabrica estuvieron muy agradecidos de la nueva horquilla con un recorrido mucho más suave y cómodo, y el nuevo sillín, más ancho y cómodo y que podía ser ajustado a 6 diferentes niveles de altura.

La JD también vio el que la palanca de velocidades fuese movida a una posición más accesible, un poco más al frente y también la JD recibió un juego de herramientas montado en la horquilla delantera. Los carritos montados al lado de la motora continuaron siendo muy populares, ya que en muchos casos la motora era un instrumento de trabajo o de transportación para una familia.

Nuevamente influenciados por la competencia que Indian les presentaba, Harley-Davidson reposto en el 1925 desarrollando una motora de 1 cilindro que compitiese con la Indian Prince del mismo año. La Harley-Davidson BA del 1925 fue presentada como un esfuerzo de la firma a desarrollar una motocicleta económica, con un motor de 1 cilindro, pero que mantuviese la personalidad y performance de las legendarias Harley de su era.

Aunque económica de comprar y económica de mantener, la Harley de motor de 1 cilindro de 21 pulgadas cubicas nunca alcanzo cifras significativas de venta en los 10 años que estuvo en el mercado.

La primera de las famosas Harley con el motor "V-Twin" de¬† 74 pulgadas cubicas fue presentada al mercado en el 1922 y continuo prácticamente sin cambios hasta el 1928.

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Continuaremos el mes próximo con el próximo capítulo en el desarrollo de la firma Harley-Davidson y sus legendarias motocicletas. El próximo reportaje cubrirá la década entre el 1930 y el 1939. Atentos a Autos Clásicos e Históricos con Luis Mariano durante el mes de enero de 2011.

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