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La cultura del Rat Rod – Viaje al Pasado o Símbolo de Protesta

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Por: Luis Mariano Muñoz

Durante la celebración del evento de Pasatiempos Extremos de Plaza Las Americas la última semana de julio, se presento un interesante grupo de autos de la nueva moda automotriz que continua creciendo en participación y en popularidad, nos referimos a los denominados "Rat Rods". Para entender esta "nueva" cultura tenemos que remontarnos a fines de la década de los cuarentas, cuando cientos de miles de jóvenes americanos regresaron a los Estados Unidos tras haber servido en las Fuerzas Armadas durante la Segunda Guerra Mundial.

Los jóvenes soldados llegaron a sus pueblos y ciudades de origen con dinero en sus bolsillos y deseos de dejar atrás lo horrendo de la guerra y comenzar a vivir a plenitud, tratando de compensar el tiempo perdido. Estos jóvenes tenían sus propias ideas de movilidad y buscaban crear un vehículo que satisficiese las mismas. No querían el enorme sedan familiar, querían algo mas deportivo, mas rápido, más juvenil. Aunque estos contaban con un dinerito, no era suficiente como para adquirir los deportivos modelos europeos, por lo que decidieron utilizar su creatividad para crear su vehículo de ensueño.

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Igual que en cualquier otra era, si uno desea adquirir un auto barato, tiene que buscarlo en los lotes de autos usados, buscar algo que no esté muy lastimado y darle cariño para ponerlo al gusto de uno. La época de los fines de la guerra no fue diferente y estos jóvenes comenzaron a buscar vehículos que pudiesen "modificar" en alguna forma para que caminaran un poco más rápido.

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Por el mero hecho de que habían sido producidos a unos volúmenes industriales, los Ford Modelo T y Modelo A de inmediato se convirtieron en los preferidos de una generación que daría nombre a una modalidad automovilística que revoluciono el mercado automotriz, influyendo en lo que luego veríamos salir de las fabricas en Detroit. En esta época y bajo los parámetros ya cubiertos, nació el célebre "hot rod", o podríamos llamarle en castellano, los "bielas calientes". Los jóvenes buscaban todo tipo de componentes, funcionales y cosméticos para que su "hot rod" fuera más eficiente, siendo el motor el corazón y pieza central de estos nuevos bólidos.

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Esta juventud, habiendo adquirido destrezas y habilidades mecánicas durante sus años de servicio en el ejército, puso las mismas a uso práctico civil, fabricando componentes para que sus "hot rods" corrieran mas, se vieran mejor, fueran más eficientes, etc. Fue en esta era la que nombres famosos en la industria de autos como Edelbrock, Iskenderian, Vertex, Mallory, Offenhauser, Hooker, Carrillo, Moon, Crane y otros, nacieran, creando imperios en el mercado que hoy conocemos como el "aftermarket speed equipment". Los motores predilectos en los comienzos de la modalidad fueron el Ford V8 "flathead", el potente motor Hemi de Chrysler, en sus versiones originales de 331 y 354 pulgadas cubicas y posteriormente el aun popular "small block" de Chevrolet. Por supuesto, esta fue una época en la que si no se podía instalar equipo especial de motor a una de estas combinaciones, se popularizo el uso de motor de mayor desplazamiento, en muchas ocasiones provenientes de autos Cadillac, Oldsmobile y Pontiac.

Estas firmas, comenzaron a fabricar múltiples de admisión que acomodaban dos, tres, cuatro y hasta seis carburadores, tapas de bloque en aluminio, sistema de inyección mecánica, ejes de leva de mas alzada y duración en las válvulas, sistema de ignición de adelanto mecánico y hasta magnetos. Prolifero el uso de carburadores de mayor capacidad, hasta que poco a poco nacieron carburadores especiales de alto rendimiento. En fin, aquel vehículo prácticamente hecho o restaurado a mano, con asientos e instrumentación sacada de un avión bombardero abandonado en un rastro, con aros anchos sacados de una camioneta, con escapes directos fabricados, sin guardalodos, etc., se popularizaron recibiendo el nombre de "hot rod". Como llegamos de los "hot rods" a los "rat rods", continúen conmigo y veamos el desarrollo, o más bien podríamos decir el regreso a los comienzos del movimiento.

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Como todo lo relativo a la industria automotriz, los siguientes pasos fueron agigantados, creciendo el mercado del "aftermarket", el mercado de la tecnología, lo que hizo que aquel rustico, sencillo, totalmente mecánico y de poca aspiración estética, se desarrollara a un sofisticado automóvil mas de exhibición que de uso práctico.

Los "hot rods" originales poco a poco pasaron de moda, dando paso a vehículos con techos en cristal, sistemas de aire acondicionado, aros cromados, pinturas perladas y diseños en "air-brush", motores modernos sofisticados y toda la tecnología que encontramos en los más modernos autos que salen de las fabricas.

Los puristas de la época de los "hot rods" mantuvieron su visión de lo que este debería hacer, pero muchos ya habían adoptado el hecho de que estos lucían extenso trabajo hojalatería y  pintura, motores de tecnología moderna, etc. No formaban parte de la nueva generación de exóticos "hot rods", pero tampoco eran representativos de los comienzos del movimiento. Aquí, comienza nuestra historia, o el renacimiento de lo que hoy conocemos como el "rat rod".

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De acuerdo a lo antes expresado, podríamos concluir que hasta cierto punto, el movimiento de los "rat rods" surge para contrarrestar el desarrollo de los hot rods de millonarios, vehículos conocidos como "princesas de marquesina", siempre bellos, pero no los caminan, en contraste total con los modelos originales, construido dentro de las limitaciones de su dueño y fabricados con la intención total de utilizarlos y disfrutarlos.

En su definición básica, podríamos describir el nuevo "rat rod" como una imitación del hot rod original tanto en su forma como en su función. El "rat rod" típico utiliza una carrocería de vehículos entre los años veinte a los años cincuenta. En su mayoría son cupés o roadtsers, aunque como habrán visto en el reciente evento de Pasatiempos Extremos de Plaza Las Americas, el uso de camionetas es cada día más común. En su mayoría, a los vehículos se les eliminan los guarda lodos, los estribos, el bonete y las defensas. Las carrocerías son adicionalmente modificadas efectuando técnicas de la era de los "hot rods" originales que incluyen procesos como "channeling" (reducir la altura de la carrocería en relación al chasis), "chopped to", reducir la altura de la capota para brindar una mejor aerodinámica y "sectioned" (piezas reducidas en su tamaño total).

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Los vehículos construidos después de la post-guerra por lo general tienen guarda lodos integrados, por lo que son modificados en otras formas que los identifican como "leadsleds", "lowriders" o "kustoms". A estos le "chopean" la capota, los afeitan (proceso en el cual se eliminan todas las manecillas o emblemas exteriores, se cambian y/o modifican las parrillas delanteras y se le adaptan focos traseros de otros vehículos, como por ejemplo los de un Cadillac del 1959.

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Es común ver estos "rat rods" decorados con emblemas como la Cruz de Malta, carabelas, mensajes y figuras religiosas y adornados con efectos del diario vivir como asientos de jardín, cafeteras, herramientas mecánicas, y casi todos tienen una palanca de cambios exagerada, en ocasiones más alta que el cristal delantero del auto. Es común ver el uso de botellas o barriles de cerveza y licor como tanques de gasolina, de recuperar el agua del radiador, etc. No es raro encontrar  otras curiosidades como abridores de botellas, escapes directos orientados hacia el cielo y más.

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Los neumáticos casi siempre son banda blancas anchas y las celebres "bucronas", una especie de goma combinación de carrera y de calle típica de la generación de los cincuenta y sesenta. Los aros de rueda son pintados y comunes de los vehículos de su tiempo. El uso de asientos e instrumentación de bombarderos de la segunda guerra mundial es común, al igual que los cinturones de seguridad de aviones. Los sarapes mejicanos cubriendo los asientos son muy populares y la tapicería, si alguna, es mínima, la instrumentación en el panel es prácticamente no existente. La comodidad del conductor o su pasajero no son de importancia primordial al construir estos vehículos.

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Según comentamos al comienzo de este reportaje, los "rat rods" utilizan diversos motores, siendo los más populares el fiel "Flathead" V8 de Ford, el Chrysler Hemi de la primera generación, por supuesto el 'small-block" Chevrolet, aunque de vez en cuando nos encontramos con uno que utiliza un motor de 6 cilindros y hasta uno que otro con motores diesel.

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La suspensión delantera de preferencia es la de ejes de bastidor o "beam axle", siendo posiblemente la única que luce bien en autos sin guarda lodos. La mayoría de los "rat rods" prefieren el sistema "I-Beam Axle" de Ford con una hoja transversal, sistema utilizado por Ford entre el 1928 y el 1948. No es raro ver estos trenes delanteros instalados bien al frente del radiador, tal vez derivado del estilo de los "hot rods" contemporáneos de las carreras de aceleración.

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El origen de los "rat rods" puede ser acreditado a un reportaje presentado por la Revista "Rod & Custom Magazine", cuando en su edición de diciembre del 1972 presento un nuevo estilo de "hot rod" al que llamaron el "beater" una alternativa de bajo costo al vehículo súper cromado, súper pulido, súper pintado y súper equipado que se continuaba llamando "hot rod". El "beater", al igual que el "rat rod" que conocemos hoy, estaba finito de tapicería, su terminación era en "primer", en lugar de pintura y totalmente desprovisto de cromo o superficies brillantes.

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Al igual que otros términos culturales, existen disputas en cuanto al origen del término o el primer vehículo que dio origen a la cultura. Según la popular Revista "Hot Rod Magazine", el primer "rat rod" como lo conocemos hoy perteneció al artista Robert Williams, que tenía un Ford Roadster del 1932 terminado en "primer" o relleno. Aunque el término "rat rod" posiblemente tuvo una connotación negativa en sus comienzos, hoy en día el término ha sido abrazado por la comunidad de dueños y fanáticos de este nuevo fenómeno automotriz.

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Si había duda alguna de la popularidad de estos vehículos y la revolución cultural que los mismos representan, el evento de Plaza Las Americas demostró, sin lugar a dudas, que el 'rat rod" es el nuevo mimado del movimiento sobre ruedas en Puerto Rico. "Yo quiero uno, y ustedes?"

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