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¬øQuién se Inventó el Dragueo? - Orígen de las Carreras de Aceleración

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Por Luis Mariano Muñoz

El reclamar quien se invento las carreras de aceleración en los Estados Unidos y cuando requiere mucha especulación sobre una actividad que de seguro se practicaba desde que se invento el segundo automóvil. Sin embargo, el la edición de abril del 1950, Wally Parks, el joven Editor de una revista de nombre Hot Rod, que comenzaba a reunir a los seguidores de esta modalidad y años antes de que se fundara la NHRA (National Hot Rod Association), escribió un reportaje sobre una serie de carreras de aceleración "controladas" como una alternativa a las carreras en los lagos de sal.

Su descripción en dicho reportaje sonaría extraño en el día de hoy cuando este describía el hecho que¬† cada "heat" o tanda de carreras dependería del ancho de la pista. Parks se refería por supuesto, al hecho de que la mayoría de los eventos se corrían en aeropuertos cerrados o controlados, y que por lo general podían correr varios autos uno al lado del otro. De hecho, el problema principal no era el ancho, sino el largo de la pista, ya que en ocasiones decomisadas, se acortaba el largo de la recta.

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En la primavera del 1949, un año antes de que se publicase el reportaje de Parks en la revista Hot Rod, un grupo de fanáticos se había reunido en Goleta, California, para presenciar un "match race", carrera que se define hoy como el primer "drag race" oficial. También, en su reportaje, Parks mencionaba una localidad en Santa Ana, donde los autos podían correr, dos a la vez, uno al lado del otro, en un curso recto de un cuarto de milla de largo, en el cual un oficial daba la salida utilizando una bandera y otro oficial localizado en la meta determinaba el auto ganador. Como este reportaje fue escrito antes de que se celebraban competencias en el aeropuerto de Santa Ana, posiblemente Parks se refería a una pista de pruebas conocida como "Mile Square", pista que normalmente era utilizada para entrenamiento de pilotos militares. Las carreras en esta localidad fueron suspendidas cuando un grupo de "Marines" se presento y expulso a todos los allí reunidos. ¬øSuena familiar?

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Poco después, la "Southern California Timing Association"¬† organizo un evento de aceleración en una base cercana, evento que fue de gran éxito, pero después de este la SCTA se negó a organizar futuros eventos reclamando a que nadie le interesaban las carreras de aceleración. ¬øSuena familiar?

El 2 de julio del 1950, las carreras de aceleración al fin fueron oficiales en Orange County, siendo el aeropuerto de Santa Ana, ahora una base militar, su punto de origen. Estas carreras se planificaban, se anunciaban y se corrían de acuerdo a una serie de reglas. Al fin, el Dragueo Americano era, oficial. Los participantes pagaban cincuenta centavos por correr.

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Según se regó la voz, cientos de fanáticos se daban cita semana tras semana en Santa Ana, alineándose a lo largo de la recta para presenciar el espectáculo. Postes de madera se pusieron a ambos lados de la superficie de competencia y a todo lo largo de la recta para mantener al publico a cierta distancia. Aun cuando la gente se supone se quedara detrás de los postes, muchos se sentaban en ellos a ver las carreras. ¬øSuena familiar?

Durante los primeros tres años, las carreras se iniciaban en lo que conocemos como un "rolling start", en la cual los autos ya se encontraban en movimiento y aceleraban cuando bajaba la bandera del oficial de salida. De hecho, en ocasiones la pista tenia hasta un declive y se corría cuesta abajo, en ocasiones en una distancia mayor que el cuarto de milla. La pista era bien ancha, tenía 200 o 300 pies de ancho, pero cuando se pasaba el cuarto de milla había que "clavar los frenos" si uno no quería salirse de la pista. ¬øSuena familiar?

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En esos primeros días el tema era alcanzar la velocidad máxima. No existían sistemas de cronometraje de tiempo. Había unas foto celdas en la meta una que activaba y otra que detenía y se calculaba la velocidad de acuerdo al tiempo que el vehiculo se tomaba entre una foto celda y la otra, muy similar al sistema de velocidad utilizado aun al día de hoy. Esto trajo las polémicas que me parece oímos aun en días de hoy, particularmente por los que no se han compenetrado con el sistema de cronometraje de tiempo. "¬øPor que si mi carro es dos millas mas rápido que el otro, perdí la carrera? "La mayoría de mis lectores conocen la respuesta, "la carrera se gana o se pierde en la salida, no en la meta".

Para mediados de los cincuenta ya el deporte no era exclusivo de Santa Ana, y ya, gracias al Wally Parks, quien fundo la NHRA, y su equipo de trabajo, había reglas, inspecciones de seguridad y sistema de cronometraje de tiempo y millaje. La medida de competencia se convirtió en un estándar oficial, 1320 pies de largo.

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¬øPor qué un cuarto de milla? ¬øPor qué 1320 pies? Bueno pues según lo comentado por los pioneros del deporte, este nació como resultado de un evento muy peculiar que se presento en el 1944. Según el pionero escritor de la revista Rod & Custom, Gray Baskerville en un reportaje que llevo como titulo "La Leyenda del Carro que Corrió contra el Caballo". En este reportaje sobre el evento, relata Baskerville que la distancia del cuarto de milla se convirtió en "SOP" (Standard Operating Procedure), cuando un caballo de cuarto de milla (quarter-mile horse), se enfrento al Deuce Highboy de Pete Henderson en el 1944.

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Por otro lado, cuenta CJ Hart, otro pionero del deporte, que cuando las carreras se cambiaron a que fuese de una salida inerte, la distancia que quedaba en un sitio en particular fue de un cuarto de milla, regándose esta distancia por otras pistas.

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Pueden creer ustedes la historia que mas les guste, pero el hecho es que la distancia que por décadas estuvo grabado en cemento, grabada en piedra, recientemente fue cambiada a 1,000 pies para poder ofrecer mayor seguridad de frenaje a vehículos de las categorías de Funny Car o Top Fuel, que ya alcanzaban velocidades de sobre 340 millas por hora para los 1320 pies.

Hoy en día, las carreras de aceleración han alcanzado una posición de altura entre las modalidades del automovilismo. Los autos son más rápidos, mas seguros, las pistas contienen todos los elementos de seguridad y confort para los espectadores y corredores, es un deporte sumamente comercial y es una forma de entretenimiento para millones de fanáticos del deporte de la goma lisa.

Espero hayan disfrutado este recuento de cómo nace el deporte del cuarto de milla en los Estados Unidos y como lo vimos eventualmente propagarse por el mundo entero. He publicado este como un preámbulo a uno que le seguirá, narrando la historia de las carreras de aceleración en Puerto Rico. Me motiva presentar este ultimo reportaje no solo para que exista un legado de cómo el dragueo en la Isla ha llegado a donde se encuentra hoy, sino también por que recientemente leí un "reportaje" lleno de lagunas, de fechas equivocadas, de décadas equivocadas, de corredores puestos en contexto de décadas equivocadas, en fin, un reportaje que se aleja enormemente de la realidad de lo acontecido en Puerto Rico en el desarrollo de las carreras del cuarto de milla.

Aunque bien intencionado y publicado con gran orgullo, entiendo que es necesario para ser justos con los que formaron parte de esa historia, que como decía mi padre, "los patitos vayan en línea, uno detrás del otro, sin abandonar la fila india". Desde ahora le pido disculpas al autor de dicho reportaje (alguien a quien tengo en gran respeto) y a la pagina que lo publica, compañero periodista cuyo esfuerzo y dedicación es de admirar. Quede claro que solo soy motivado por la exactitud cronológica de los eventos y de las personas envueltas en el mismo, nosotros, los que escribimos sobre ellos no somos importantes excepto en el aspecto de hacer que aquellos que fueron, reciban su debido crédito. Durante meses he estado consultando, preguntando, documentando con los que fueron parte de esa historia para que lo que se publique tenga la información mas correcta y documentada posible al momento de ser presentada.

Si usted fue parte de esa historia o entiende que puede aportar en alguna forma a la misma comuníquese con este servidor de ustedes para reunirnos e intercambiar recuerdos e historias, entre tanto, hasta la próxima.

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