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Chevrolet Corvair - Estrella o Limon...

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HISTORIA - Previo al 1950, la mayoría de los fabricantes de automóviles americanos básicamente construían un tamaño de auto. Esto llevo a que manufactureros europeos como Volkswagen Renault y Fiat mostraran interés en un mercado latente de vehículos compactos, particularmente en su uso como un segundo vehículo, o una alternativa al consumidor con un presupuesto menor para la compra de un vehículo nuevo. La respuesta de los fabricantes americanos al reto europeo fue el que entre el 1959 y el 1960, prácticamente todos planeaban develar un vehículo compacto.

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La mayoría de estos diseños fueron versiones a escala del auto convencional americano, utilizando motores de 4 y 6 cilindros, en lugar de los poderosos motores V8 y sus carrocerías eran básicamente un 20% mas pequeño que el diseño original. La excepción a esta tendencia, lo fue el Chevrolet Corvair. Chevrolet, bajo el liderato de Edward N. Cole, diseño un revolucionario auto, totalmente nuevo. Este no tenia chasis, lo que lo hizo el primer vehículo de tipo "unibody" fabricado por Fisher Body.

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Hasta las gomas (neumáticos) de este fueron revolucionarios, siendo estos de un diseño ancho y de bajo perfil, que eventualmente se conocería como "wide-oval low profile". El diseño también fue radicalmente diferente a los estilos de la época de Detroit, pues no tenía aletas, ni una parrilla cromada. Su diseño ocasiono un torbellino de patentes y su estilo fue emulado por varios diseñadores europeos. La revista TIME lo puso en su portada y MOTOR TREND lo nombro el Auto del Ano en el 1960.

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A pesar de un gran recibimiento por la prensa, el Corvair no logro dominar el mercado de los autos compactos. Debido a su diseño poco usual, este era costoso de fabricar y no resulto ser tan económico de manejar como los vehículos de la competencia. Ambos detalles, alto costo de producción y mantenimiento son fatales para un vehículo de la categoría "económico". El Corvair fue originalmente diseñado en versiones sedan (4 puertas) y cupe (2 puertas), con un motor de modesta potencia y muy pocas amenidades o lujos en su diseño interior. Todo esto cambiaria cuando se presento el modelo concepto "Monza", un Corvair de aspecto deportivo, con butacas individuales, cambios de velocidades en el piso y un motor más potente. El Monza gusto tanto que fue inmediatamente puesto en producción.

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Para el año 1961, la línea Corvair fue expandida con la adición de el Monza sedan, una "station wagon", mas potencia en el motor y una transmisión manual de cuatro velocidades. También, se presentaron una serie de "vanes" familiares, comerciales y hasta camionetas de carga. Estas últimas presentaron una verdadera opción económica en el mercado de camiones comerciales. A pesar de esto, el Ford Falcon, líder del mercado, continúo vendiendo sobre el Corvair, básicamente por su sencillez económica.

En el año 1962, Chevrolet presento al mercado el Chevy II, como un compacto convencional y dirigieron la línea Corvair al mercado como un auto deportivo y versátil. El nuevo Monza convertible y el deportivo Spyder con motor "turbocharged" fueron una sensación, inmediatamente reflejando su popularidad en las ventas del Corvair. Esta fue la época de oro del Corvair, una que no duro mucho, pues Chevrolet, al igual que otros fabricantes americanos se dieron cuenta de que el mercado estaba cambiando, y que el consumidor buscaba autos más grandes, más lujosos, más rápidos y potentes con motores de 8 cilindros.

Para el 1963, las ventas del Corvair se habían mantenido, aun cuando las "station wagons" fueron descontinuadas. Los dueños de Corvair eran leales y muy entusiastas, algo que Chevrolet aprovecho para promover el tema deportivo mediante clubes y eventos de manejo.

En el 1964 Chevrolet mejoro la suspensión trasera del Corvair y el tamaño del motor fue aumentado al igual que el caballaje. Pero, en el 1964, Ford presento su propia versión de un compacto deportivo, el Mustang, vendiendo un millón y medio de autos en menos de 24 meses. Chevrolet reposto con la presentación del Corvair del 1965, la segunda generación del Corvair. Las líneas del nuevo Corvair fueron excelentes, la suspensión trasera totalmente rediseñada haciendo el auto mucho más estable. Las ventas del Corvair mejoraron, pero no lo suficiente para competir con el Mustang.

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En adición a lo anterior, Ralph Nader presento una publicación titulada "Unsafe at Any Speed", una fuerte crítica al historial de seguridad de la industria automotriz Americana. El primer capítulo del libro fue dedicado enteramente al Corvair, posiblemente el único capitulo que mucha gente leyese del libro. Aunque las críticas de Nader iban específicamente dirigidas a la suspensión trasera de los modelos 1960-1963, una suspensión que ya había sido descartada y sustituida, el daño ocasionado por el libro a la reputación de Corvair fue fatal. La situación fue agravada por la manera equivoca con que GM respondió a las críticas de Nader, clavando el clavo aun más profundo en el ataúd del Corvair.

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Para el 1966 las ventas del Corvair se habían reducido en un 50%, lo que motivo a Chevrolet a descontinuar todos sus planes de desarrollo para el modelo. La producción y ventas continuaron hasta el 169, posiblemente para demostrar su fe en el auto, pero ya para el 1967 Chevrolet estaba vendiendo el Camaro (para combatir el Mustang), el Chevy II y el intermedio Chevelle.

Las ventas del Corvair continuaron bajando dramáticamente, según la publicidad se detuvo y la línea fue reducida a un cupe y un convertible. Después de una década de producción, el último Corvair salió de la línea de ensamblaje el 14 de mayo de 1969.

DOS GENERACIONES DE CORVAIR -

Primera Generación - 1960-1964

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El Corvair del 1960, en sus Series 500 y 700, fueron concebidos como una "economy car", sacrificando amenidades encontradas en otros autos para mantener un costo de venta bajo. El modelo básico de la Serie 500 se vendía por menos de $2,000.00 USD. Utilizaba un motor de 80 caballos de fuerza y una transmisión manual de 3 velocidades o la automática Powerglide de 2 velocidades.

La evolución del modelo básico no se dejo esperar, apareciendo la nueva Serie 900, conocida como el Monza. El Monza incorporo dos nuevas opciones, un motor más poderoso de 95 caballos de fuerza que utilizaba una leva especial y escape de baja restricción, al igual que una nueva y moderna transmisión de 4 velocidades totalmente sincronizada. A pesar de haber sido presentado al mercado tarde en la temporada, se vendieron 12,000 unidades del nuevo Monza.

En el 1960, la prestigiosa publicación automotriz MOTOR TREND nombro el Corvair, "Car of the Year".

Durante el 1961 el Monza fue altamente promovido como "el Porsche del hombre pobre", lo que contribuyo a la expansión de la línea y que las ventas conjuntas de los diferentes modelos alcanzaran ventas de 144,000 unidades.

Corvair Monza Spyder Turbocharged 1962 - En el 1962, Chevrolet presento al mercado un modelo Spyder con un motor de 145 caballos de Fuerza que utilizaba un turbo cargador, haciendo del Corvair uno de los dos primeros vehículos de producción en utilizar dicho sistema de inducción, siendo el otro el Oldsmobile F-85 Turbo Jetfire del mismo año 1962. ¬†El Monza Spyder tenía bandas de frenos metálicas, una suspensión reforzada, barras anti vuelco delanteras y traseras, muelles y amortiguadores recalibrados y unas amarras que limitaban el movimiento del diferencial trasero. El Spyder también tenía un nuevo panel de relojes que incluían tacómetro, reloj de temperatura de las cabezas de bloque y presión del múltiple de admisión. Por supuesto, el logo de Spyder y Turbo estaban presente en el modelo.

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El Monza Coupe del 1962 fue el más popular de todo, alcanzando una producción de 151,738 unidades producidas, de un total de 292,531 unidades para la línea Corvair del año.

El año 1964 fue uno de cambios significativos para el Corvair en el frente de ingeniería y de seguridad. El desplazamiento del motor aumento de 145 a 164 pulgadas cubicas; la potencia básica aumento de 80 a 95 caballos de fuerza y el motor de mayor potencia aumento de 95 a 110HP. La potencia del motor Spyder se mantuvo en 150 caballos.

El cambio de más relevancia fue efectuado en la suspensión trasera. Una nueva hoja de sopanda transversal fue añadida para disminuir la tendencia del auto a ser tan firme y mantener un manejo general mucho más neutral. Los muelles de suspensión ahora podían ser más livianos lo que ofrecería un manejo más cómodo que modelos anteriores.

Segunda Generación - 1965-1969

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El año 1965 trajo cambios dramáticos para la línea Corvair. Una nueva carrocería mostro influencia de la línea Corvette Stingray y del Buick Riviera del 1963, de hecho, esta nueva moda de lo que se conoció como el estilo "botella de Coca-Cola" tuvo impacto en todos los modelos GM durante los próximos quince años. Por primera vez, ninguno de los modelos de pasajero tenían "poste" (B-Pillar) y la suspensión trasera fue completamente reemplazada por un suspensión independiente muy similar a la del Corvette del dicho año.

El Corsa fue refinado, incorporando un nuevo panel de instrumentos con un velocímetro que marcaba 140MPH, un tacómetro de 6,000RPM, reloj de temperatura de las cabezas de bloque, reloj de presión del múltiple de admisión, un reloj análogo y reloj de nivel de gasolina. El generador fue reemplazado por un alternador Delcoctron, se ofrecía Aire Acondicionado, y radio AM/FM. También se ofreció una nueva opción Z17 que incorporaba un "quick ratio steering" y suspensión más firme.

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Para el 1966, como resultado del libro de Nader y la adición de un motor V8 de 271HP al Mustang (comparado con los 180HP del Spyder), las ventas del Corvair para el 1966 ya iban de picada, situación agravada por los rumores del nuevo concepto "Panther" de la misma GM, el esperado Camaro.

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Los próximos años vieron la línea desaparecer, concluyendo la misma con el año de producción 1969.

DON YENKO - Yenko Stinger

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Para la década de los '60, un conocido corredor de autos de circuito de nombre Don Yenko, con sede en Canonsburg, Pensilvania, habiendo visto lo que Carroll Shelby logro hacer con el Mustang, convenció a la GM que le embarcara y le financiara 100, especialmente fabricados por COPO (Central Office Production Office) modelos Corvair del 1966. Estos venían equipados con el motor de 140HP, transmisión de 4 velocidades sincronizada y la opción de "quick-steering". Estos autos pasarían a la historia como los "Yenko Stinger", un nombre que pertenecía a GM, pero que permitieron que Yenko lo utilizase.

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Una vez los autos llegaban a la agencia de Yenko, estos recibían una serie de componentes como: una tapa de motor y "spolier" trasero en fibra de vidrio; franjas tipo competencia que corrían a lo largo del auto; paneles en fibra de vidrio en lugar de los cristales traseros y pedazos de madera forrados en alfombra donde iba los asientos traseros. Esto último necesario, ya que los vehículos competirían en una categoría para vehículos de dos asientos.

El cliente podía seleccionar de entre 4 modelos Yenko cuyos caballajes de variaban desde 160, 190, 220 y 240 caballos de fuerza. Todos los modelos, desde el Stage I de 160HP hasta la versión de competencia Stage IV de 240 caballos de fuerza, eran dinamita pura e inmediatamente, las versiones de carrera dominaron la categoría D-Production de la Sports Car Club of America, SCCA, y bajo el magistral manejo de Jerry Thompson, capturaron el Campeonato Nacional en el 1967.

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Los precios de un Yenko Stinger fluctuaban entre los $2,600. Hasta $3,100.00 por el súper rápido Stage IV.

Los Corvair Yenko Stinger pueden ser identificados por una chapa de metal localizada en la entrepuerta del lado del conductor. Estos tienen un numero de serie asignado por Yenko, como por ejemplo" YS97. Aun cuando Yenko solamente produjo 130 "Stinger", hay muchos modelos más en existencia, ya que por años, la SCCA requería que cualquier Corvair en competencia tuviese dicha placa para poder participar en sus eventos.

Don Yenko entendía lo duro que iba a ser vender 100 autos desde una sola localidad, por lo que estableció una serie de "dealers" a través de los Estados Unidos. La mayoría de estos fueron a parar a manos de Nickey Chevrolet en Chicago, el "dealer' de más venta de vehículos de alto rendimiento en la nación.

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El plan de Yenko y el modelo Corvair iban fantásticamente bien, hasta que Ralph Nader publico su fatídico libro "Unsafe at Any Speed". El actor Ernie Kovack se mato en un accidente en un Corvair, algo que aumento la publicidad negativa para el Corvair. Yenko produjo 25 Stingers en el año 1967 y un varios más durante años ¬†subsiguientes hasta el 1969.

El Corvair pasa a la historia para algunos como "vehículo adelantado a su tiempo" y para otros como un intento fallido de la General Motors. Algunos lo consideran víctima del desconocimiento de Ralph Nader de lo que es un automóvil, otros han creado una especie de culto alrededor del Corvair. Cualquiera que sea su opinión sobre el auto, este no deja, por merito propio, en formar parte de la historia del mundo automotriz.

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