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Edsel y su Sistema "Teletouch" de Control de Velocidades

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Recientemente recibí en una de mis páginas de internet, una pregunta del amigo José Delgado Ortega, en la cual me preguntaba sobre un vehículo de la década de los cincuenta que utilizo un sistema donde los controles de los cambios de la transmisión estaban situados en el guía del auto. Su curiosidad me motivo a compartir con todos mis amigos lectores la respuesta, abundando sobre el auto en particular y el innovador sistema.

Comenzamos con el auto, que fue un Edsel Corsair de 1958 que debuto a fines del verano de 1957, convirtiéndose en el primer automóvil de la División Ford en lanzar un sistema de control de velocidades de la transmisión de botones de tipo electro-mecánico.

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Teletouch fue el nombre comercial utilizado por la Ford Motor Company para su innovador sistema eléctrico de control de velocidades de la transmisión en su línea Edsel. La importancia del sistema Teletouch yace en su concepción, diseño y simbolismo para con los autos Americanos fabricados en la década de los cincuenta.

La concepción del sistema comenzó temprano en la década de los cincuenta, cuando la Ford Motor Company intento sorprender a la General Motors mediante el alterar su producción, sus precios, marca y modelos de sus autos. Uno de los resultados de dicho plan fue el programa “E-Car”, que resulto en el fatídico modelo Edsel.

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Desde el principio, se prometió que el Edsel sería algo diferente a todo lo que salía de Detroit para sus tiempos. Sin embargo, costos de producción requirieron que el Edsel compartiese lo básico de otros modelos Ford en el mercado. Bajo este escenario, emerge el Edsel como un vehículo con cinco modelos y tres medidas de chasis o distancia entre ejes. Los “sénior” Edsel compartirían la plataforma del Mercury, mientras que los modelos “junior: utilizarían plataformas ofrecidas por los modelos Ford.

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Lo que distinguiría al Edsel de los otros productos Ford seria su estilo o diseño. Aunque su exterior, con su “Horse-collar grille” (parrilla parecida a un arnés de caballo), y sus aletas tipo “boomerang” hicieron del Edsel algo único, fue su sistema “Teletouch” de transmisión y su marca millas tipo platillo volador, los dos detalles interiores mejor recordados.

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Diseño del Sistema “Teletouch” – Los sistemas eléctricos para el cambio de velocidades en una transmisión de un auto van bastante atrás en la historia, cuando una firma de nombre Vulcan creó un sistema presentado en el verano de 1913. El sistema, con un costo de aproximadamente unos $200. Dólares, fue instalado en unos 25 autos de la firma “Underslung Six”. El sistema consistía en una caja que se acomodaba al lado de la columna del guía, en la cual se encontraban 6 botones. Los botones del 1 al 4 eran las cuatro velocidades de adelanto, siendo los otros dos, Reversa y Neutro. Cuatro solenoides movían los brazos mecánicos de la transmisión, haciendo posible el pasar de velocidades. Único en este sistema era que se posibilitaba el seleccionar cualquier velocidad, es decir, podía pasar de primera a tercera sin utilizar el segundo cambio.

La firma Chrysler también experimento con un sistema de selector de cambio de velocidades por botones, pero prefirió montar la caja de botones en el lado izquierdo del guía, en el propio tablero de instrumentos. El sistema de Chrysler era mecánico, ofrecido para sus transmisiones Powerflite y Torqueflite en el 1956, convirtiéndose en el primer fabricante Americano en ofrecer dicho sistema. Packard probo algo similar fabricado por Autolite en el 1956, sus sistema llamado “Touch Button Ultramatic” pero fue descontinuado por problemas de diseño y funcionamiento.

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Edsel Teletouch – El sistema utilizado por Edsel en su lanzamiento de 1958, colocaba los botones de cambio de velocidades en una anilla en el centro del guía del auto. Edsel mercadeo el sistema como una progresión lógica en el proceso de convertir el guía en el centro de comando del vehículo. Otro punto de mercadeo era una visibilidad sin restricciones, al eliminar la palanca de los cambios de la columna.

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Los modelos de Edsel Ranger, Pacer y sus versiones camionetas podían ordenar el sistema convencional por un precio reducido en el costo del auto, pero las líneas Corsair y Citation incorporaron el Teletouch como equipo básico.

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Funcionamiento – En teoría, sistema Teletouch hacia sentido, pero en la práctica, el sistema prontamente se convirtió en la maldición de los dueños de Edsel. Muchos compradores de autos nuevos y la propia prensa automotriz considero que el sistema de Teletouch era un truco, una maña de fabricante, mientras que otros lo consideraban confuso que contribuía a que el conductor se distrajese de la carretera. A pesar de todos los puntos tocados en los esfuerzos de mercadeo del sistema, la realidad era que requería que el conductor quitase una mano del guía para empujar un botón en el control central.

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Por otro lado la confiabilidad en el sistema no era la mejor, ya que el servo del motor se calentara, se ensuciara o se mojara, al estar colocado entre la bancaza de la transmisión y uno de los bajantes del escape, a solo pulgadas de la carretera. Otros problemas incluyeron un malfuncionamiento de los relevos, interruptores y conectores.

Eventualmente todos los sistemas de selector de tipo “push-button” fueron considerados inseguros debido a la falta de estandarización en el mercado. En adicion, por lo general el centro del guía sostenía el botón del claxon, lo que constituía prácticamente una acción de reflejo el que un conductor automáticamente oprimiera el centro del guía en una emergencia, algo que en ocasiones resultaba en daños a la transmisión o el sistema. Edsel utilizo un sistema electro-hidráulico que activaba un interruptor para evitar que eso sucediera.

Para el año modelo 1959 Edsel descontinuó el sistema de Teletouch como una opción y comenzó el proceso de abandonar el mercado automotriz, comenzando con dar de baja sus modelos fabricados en plataformas Mercury, y eliminando los modelos Citation y Pacer.

Por casi cuatro décadas los sistemas de selector de velocidades montados en la columna del guía desaparecieron, no siendo hasta la década de los noventa, cuando se presento el sistema “Tiptronic” de Porsche, en los cuales la selección de las posiciones de “Park”, Reversa o Neutro, casi siempre están localizados en áreas distintas. Estos invariablemente también tienen los controles o “paletas” sumamente cerca del guía, lo que permite cambiar de velocidades sin quitar ninguna de las manos del volante.

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Como han podido entender, no hay nada nuevo bajo el sol y el único constante en la industria es el cambio. Nuevos sistemas son desarrollados en el mundo de las pruebas automovilísticas y luego adaptados a los autos de producción, siendo este el caso de la mayoría, sino todos los nuevos sistemas que hoy vemos en los autos a través del mundo.

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